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黄晓恩医生 - 「白老鼠」的迷思

 

「白老鼠」的迷思

 

上回谈到乙型肝炎在东南亚包括本港特别流行,所以其并发症---肝癌不但是本地最常见而且死亡率最高的癌症之一,它的病发率更远高于西方国家。头脑清醒的读者一定能想像得到,由于香港医学界治疗肝癌的经验相对地多,有关的研究自然成为重点项目。一般在香港这资源短缺的弹丸之地所出产的学术研究,要在国际学界占一席位是困难重重的,只能智取,不能力敌,要靠真知灼见而不能以研究的规模人数突围而出;但肝癌的研究便较在其他国家普遍的如乳癌及肠癌的研究更容易登上国际殿堂。刚在两星期前,正在大学医学院进行肝癌研究的一位内科肿瘤科旧同事就眉飞色舞地公告天下,他有份儿领导的一项临床研究,成功挤身世界有名的医学期刊「刺针」中发表报告,仿佛连我也与有荣焉。

 

提到临床试验,即牵涉人类作为对象的研究,是医学进步、研发新一代抗癌药物的必经阶段。根据我从前担任研究员的经验,最多被邀请参与的病人有这样的反应:「那岂不是让我做『白老鼠』?」其实研发新药物的过程是始于实验室里,经过在细胞株及动物上多年严谨的工夫,筛选出可能有疗效的药品,才应用在病人身上做最后阶段的评估。临床试验循序渐进分为四期,参与的病人人数按期递增,从第一期的数人到第四期的数千人不等。第一期试验的目的主要在肯定药物的安全性及确定合适的剂量,合格后在第二期中初步研究疗效,并在第三期通常透过与现有的药物比较而得出有关疗效及副作用更全面的数据,若新药比现有治疗有过之而无不及便可通过认证并正式上市。而第四期研究则是评估药物在现实中应用的情况。同一种药物使用在不同的癌症须重新通过各期的试验。每一项临床试验都受医院、药厂及卫生机构严格的规管,从招募、筛选、治疗、检查、覆诊都按指引进行,而且特定的医生研究员更会密切地监察病情,提供周全的照顾,保障参与的病患者。重要的是,试验中的任何环节都是自愿的,参与者亦可随时退出。当然,参与临床研究通常须接受比一般更紧密及仔细的检查,或会构成不便,亦可能需要面对新药物的副作用,但同时亦有机会获得更理想的疗效。

 

多认识有关临床试验的资讯,打破「白老鼠」的迷思,可以为癌症病患者带来另一个选择、多一个希望。而在非试验的情况下,病者选择治疗方案时,亦可以向医生了解该药物用于自己的癌病上通过了哪个阶段的研究,明白箇中的把握及风险,有助平衡利弊,作出取舍,不致药石乱投。进一步来说,坊间一些声称在个别病人身上有效的偏方,并未通过正统并科学化的临床试验,若迷信之,则有健康钱财两损之虞。

 

话说回来,传统疗法如化疗对肝癌一般并不见效,近年有关肝癌治疗的临床研究有何突破?下回再续。

  

内科肿瘤科专科黄晓恩医生